Véritable pionnier du genre, ce fut le whiskey irlandais qui inspira ensuite aux écossais l’idée de produire un dérivé nommé whisky. De nos jours, des distilleries irlandaises parfois âgées de plusieurs siècles s’évertuent toujours à produire des whiskeys de grandes qualité…

Histoire du whiskey Irlandais

Une Invention datant du VIème siècle

Si l’on a peu d’information sur l’origine exacte du breuvage, on avance l’hypothèse qu’un moine aurait amené en Irlande la recette de la distillation au alentour du VIème siècle. Lorsque les Anglais envahirent l’Irlande au XIIeme siècle, les britanniques découvrirent alors cet alcool étrange que produisaient les irlandais.

Nommé au départ “l’Uisce Beatha”, cet alcool au nom terrible effrayait grandement les anglais, pensant que l’absorption de cette “eau de vie” rendait, à en croire les anglais, les combattants irlandais particulièrement féroces au combat. C’est d’ailleurs aux Anglais que l’on doit l’appellation de Whiskey à force de déformation : uisce, fuisce, uiskie, whiskey.

Constatant la notoriété croissante de la boisson, Élisabeth Ier (1533-1603) lève un impôt sur le breuvage. Sir Thomas Philips obtient l’une des premières licences officielles en 1608, et ouvre aussitôt sa distillerie Old Bushmills. Le gouvernement en 1661 élève alors l’impôt à 4 pences le gallon de Whiskey, ce qui créé une augmentation considérable de whiskey illicites (dit poteen ou poitin) à un tel point que “l’Excise Department”, cellule d’origine britannique chargée de récolter la taxe sur l’alcool, est chargée dès 1761 de stopper la multiplication des Poteens.

Le Temps de la Répression

Commence alors une grande vague de répression, qui dure sur plusieurs siècles, et qui vise à réprimer le plus sévèrement possible les productions illicites de whiskey. C’est alors que certaines grande maisons décident de régulariser leur situation, parmi lesquelles celles de John Power, John Jameson, George Roe et William Jameson.

Les méfaits de la répression, ralentisentt considérablement la production de whiskey légal comme illégal, et défavorisent nettement le produit irlandais. Très vite, le whiskey perd de sa notoriété suite à la loi de “l’Immature Spirit (Restriction) Act” qui oblige les distilleurs à appliquer un vieillissement de leur produit de 3 ans pour obtenir le “label” officiel de Whiskey Irlandais. Cette mesure oblige de nombreux établissements à fermer leurs portes, par manque de moyen et suite à la perte de nombreux marchés comme celui des Etats-Unis alors en pleine prohibition.

La Reprise

A l’occasion de l’entrée de l’Eire dans le marché commun européen en 1966, 4 distilleries au bord du gouffre décident de s’unir autour de l’Irish Distillers, un nouveau groupe composé de Jameson, Cork Distilleries, Power et Old Bushmills (en 1972). La stratégie porte ses fruits et le whiskey irlandais conquiert très vite des parts de marchés dans le monde entier, à tel point que 2 grandes maisons britanniques tentent de faire main basse sur le groupe. Allied-Lyons et Grand Metropolitan lancent même une OPA inamicale en 1988 qui échoue au profit du groupe français Pernod Ricard.

Dans le même temps la distillerie de Cooley nait. Il s’agit d’une distillerie indépendante située à environ 80 km au nord de Dublin qui produit un whiskey distillé seulement deux fois, contrairement aux techniques de triple distillation utilisées dans les autres distilleries d’Irlande.

Depuis ce jour, le whiskey irlandais est à nouveau consommé dans le monde entier, et apprécié par de grands amateurs de whiskeys.

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